lunes, 18 de abril de 2011

Estudio de meteoritos cambia nuestra imagen de los asteroides.

Muy conocido y estudiado desde su  caída en 1969, el meteorito de Allende sigue dando sus frutos. Este meteorito, la condrita carbonácea más grande que se ha encontrado en la Tierra, con un tamaño que se calcula que pudo haber sido como el de un coche, se fracturó al atravesar la atmósfera y dejó sobre el suelo de Chihuahua, México, una lluvia de cientos de trozos, muchos de ellos recogidos para su posterior estudio. El nuevo análisis muestra que el progenitor del meteorito de Allende, debe haber sido un asteroide suficientemente grande como para tener un núcleo fundido, pese a que su superficie se mantuvo fría y sólida. La radiactividad de algunos de sus  materiales habría calentado el núcleo, permitiendo la diferenciación en capas como de una cebolla por densidad, mientras que la costra se habría mantenido fría.
En los núcleos metálicos en los centros de estos cuerpos, remolinos de metal fundido producen un campo magnético. Los científicos planetarios han pensado durante mucho tiempo que los asteroides que formaron núcleos deben estar completamente diferenciados y fundidos. Ahora, nuevos hallazgos por los científicos planetarios en el MIT y otras instituciones sugieren que los asteroides con núcleos pueden ser sólo parcialmente diferenciados, con sus zonas periféricas en gran medida sin derretir.
"Es un nuevo paradigma de cómo la gente se imagina los progenitores de los meteoritos", dice Benjamin Weiss, profesor asociado de ciencias planetarias y paleomagnetismo en el departamento del MIT de la Tierra, la Atmósfera y Ciencias Planetarias (EAPS). El cambio en el pensamiento viene de una combinación de trabajo de laboratorio y modelos teóricos. Los estudios de laboratorio, dirigidos por el ex investigador del MIT postdoctoral Laurent Carporzen, encontró pruebas para la magnetización, aparentemente construida a lo largo de un período de millones de años, en un pedazo del meteorito Allende. Un análisis teórico separado, dirigido por Linda Elkins-Tanton, Profesora de Geología en la EPA, mostró exactamente cómo la magnetización podría haber ocurrido - y por qué que los cambios no sólo de nuestro punto de vista sobre los asteroides, sino también de cómo todos los planetas se han formado y de donde vino el agua que llena los océanos de la Tierra.
Las dos líneas de evidencia fueron publicadas este mes, una en Proceedings of the National Academy of Sciences, la otra en Earth and Planetary Science Letters.
El meteorito Allende es un tipo denominado condrita carbonosa. Las condritas son conglomerados de pequeñas piezas (llamadas cóndrulos e inclusiones) pegadas, y las piezas individuales se cree que son restos de la nube primordial de material que originalmente colapsó para formar el sistema solar. "Muchos de estos son los sólidos más antiguos  del sistema solar que conocemos", dice Weiss.
El nuevo análisis muestra que, si bien los asteroides recién formados son fundidos desde el interior a causa de sus elementos radiactivos, su superficie, expuesta al frío del espacio sigue acumulando capas de nuevos fragmentos fríos, permaneciendo fría. Los modelos computarizados del proceso de enfriamiento por Elkins-Tanton muestran claramente esta disparidad de un interior fundido y la corteza fría, sin fundir, dice ella.
La nueva evidencia decisiva vino de los estudios de la forma en que los granos minerales del meteorito se magnetizan: las orientaciones magnéticas de toda la línea de granos, mostrando que se convirtió en magnetizado después de que el material se había consolidado por acreción, en lugar de ser un remanente de anteriores campos magnéticos de la nube de remolinos de polvo de la que el objeto se formó. Además, utilizando una forma de datación radiométrica con isótopos de xenón, pudieron determinar que la magnetización se llevó a cabo durante un período de millones de años. Esto descarta una teoría alternativa de que los granos pueden estar magnetizados, como resultado de un breve pulso de magnetismo en la nube de polvo en sí.
El hallazgo tiene implicaciones mucho más allá del asteroide específico que era la fuente de este meteorito: "Nos dice que hay toda una gama de cuerpos planetarios, desde aquellos que no se hayan derretido nada, hasta los completamente fundidos", dice Weiss.
Erik Asphaug, profesor de ciencias terrestres y planetarias en la Universidad de California en Santa Cruz y un especialista en asteroides y cometas, encuentra el caso convincente. "Los datos magnéticos son indiscutibles - que el meteorito Allende adquirió magnetización tarde, y al parecer de un campo estable. Estoy convencido de eso ", dice. Weiss y Elkins-Tanton, "han hecho una asociación firme, por primera vez, entre los progenitores diferenciados y objetos ricos en cóndrulos."

Asphaug añade: "Creo que su conclusión tiene implicaciones muy importantes, en que muchos asteroides diferenciados pueden ser" vestidos "con ropa de cóndrulos."
La nueva investigación también proporciona información importante sobre el proceso de formación de los planetas y el tiempo que tomó, dice Elkins-Tanton. El análisis muestra que el progenitor debe haberse formado dentro de sólo 1,5 millones de años, dice ella. "La pregunta es, ¿qué fracción de los planetesimales se formó en ese período de tiempo? Resulta ser mucho
Sus cálculos muestran que los planetesimales que se pegaban entre sí para formar la Tierra primitiva, a pesar de que el proceso de calentamiento los han hecho más secos, como se pensaba anteriormente, aún pudieron conservar suficiente agua en sus regiones externas sin derretir, para producir los océanos. Esto contradice la opinión generalizada de la formación de planetas en los que la gran mayoría del agua y otros materiales volátiles en la Tierra llegaron más tarde, entregados por el impacto de cometas y asteroides.

Esto también implica que este proceso debe ser común en la formación de planetas, y mejora en gran medida las probabilidades de que la mayoría de los planetas alrededor de otras estrellas también tengan agua en abundancia, que se considera un requisito previo esencial para la vida tal como la conocemos. Al estudiar planetas lejanos alrededor de otras estrellas " aumenta la probabilidad de encontrar vida en una forma que podremos reconocer", dice.

La foto es de un trozo del meteorito Allende, la costra negra es la parte fundida en el ingreso a la atmósfera.
Fuente: MIT Massachusetts Institute of Technology: http://web.mit.edu/newsoffice/2011/allende-analysis-0408.html

Traducción: Lic. Esmeralda Mallada

domingo, 17 de abril de 2011

La sonda "Amanecer" se aproxima al asteroide Vesta

7 de Abril de 2011 - Tomado de Ciencia@NASA
http://ciencia.nasa.gov/ciencias-especiales/07apr_dawn/
Autora: Dauna Coulter

Después de tres años y medio de avanzar silenciosamente a través del vacío, la nave espacial Dawn (Amanecer, en idioma español), de la NASA, está en el umbral de un nuevo mundo. Se encuentra muy adentro del cinturón de asteroides, a menos de 4 meses del asteroide gigante Vesta.

"Nos estamos acercando", dice Marc Rayman, jefe de ingeniería y director de la misión Dawn. "¡Y cada día estoy más emocionado!"

Dawn entrará en órbita alrededor de Vesta en julio de 2011, convirtiéndose de este modo en la primera nave espacial en orbitar un cuerpo en el cinturón de asteroides. Después de llevar a cabo un estudio detallado del inexplorado y extraño mundo, durante un año, la nave espacial será la primera en lograr algo aún más impresionante. ¡Dejará Vesta, volará hacia el planeta enano Ceres y entrará en órbita allí!

lunes, 11 de abril de 2011

Asteroide en órbita terrestre en forma de herradura

Un asteroide recientemente descubierto por el Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE) de la NASA puede ser un poco un bicho raro. La mayoría de los asteroides cercanos a la Tierra - NEAS para abreviar - tienen órbitas excéntricas, o en forma de huevo, los asteroides toman este camino a través del sistema solar interior. El nuevo objeto, denominado 2010 SO16, es diferente. Su órbita es "es casi circular " Tal que no puede acercarse a otros planetas en el sistema solar. Sin embargo, en los paseos del asteroide con la Tierra, nunca se acerca demasiado.
"Se mantiene alejado de la Tierra ", dijo  Apostolos 'Tolis' Christou, quien, junto con David Asher del Observatorio Armagh en Irlanda del Norte, analizó la órbita del cuerpo después de haber sido descubierto en las imágenes infrarrojas tomadas por WISE. "Así,  de hecho, es probable que haya estado en esta órbita por varios cientos de miles de años, sin nunca acercarse a nuestro planeta a menos de 50 veces la distancia a la luna."
El asteroide es uno de los pocos que trazan una forma de herradura con respecto a la Tierra. A medida que el asteroide se acerca a la Tierra, la gravedad hace que el objeto cambie a una órbita más grande que tarda más en dar la vuelta al Sol que la Tierra. Como alternativa, cuando la Tierra alcanza el asteroide, la gravedad del planeta lo hace caer a una órbita más cercana, en esa toma menos tiempo para ir alrededor del Sol que la Tierra. El asteroide por lo tanto no pasa completamente a nuestro planeta. Este efecto como tirachinas en un camino en forma de herradura, vista desde la Tierra, en 2010 SO16 lleva 175 años para llegar de un extremo de la herradura al otro.
"El origen de este objeto podría ser muy interesante", dijo Amy Mainzer del Jet Propulsion Laboratory de la NASA, en Pasadena, Calif., el investigador principal de NEOWISE, que es la sección de caza de asteroides y  de cometas de la misión de estudio de WISE. "Estamos muy emocionados, para la comunidad astronómica es ya encontrar tesoros en el NEOWISE los datos que se han liberado hasta ahora".
NEOWISE ha terminado un barrido completo del sistema solar a principios de febrero de este año. Los datos sobre las órbitas de los asteroides y cometas detectados por el proyecto,  incluyen los objetos cercanos a la Tierra, están catalogados en el Centro de Planetas Menores de la NASA financiada por la Unión Astronómica Internacional en el Observatorio Astrofísico Smithsoniano en Cambridge, Massachusetts.
Una historia completa del Observatorio de Armagh, incluidas animaciones, en línea en
 JPL administra y opera el Wide-field Infrared Survey Explorer de Ciencia Espacial d la NASA, Washington. El investigador principal, Edward Wright, está en la UCLA. La misión fue seleccionada competitivamente en los exploradores de la NASA del programa administrado por el Goddard Space Flight Center, Greenbelt, Maryland. El instrumento fue construido por el Laboratorio de Dinámica del espacio, Logan, Utah, y la nave fue construida por Ball Aerospace & Technologies Corp.., Boulder, Colorado. Las operaciones científicas y procesamiento de datos tendrán lugar en el Centro de Análisis y Procesamiento del Infrarrojo en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena. Caltech gestiona el JPL para la NASA. Más información en línea en http://www.nasa.gov  y http://wise.astro.ucla.edu
http://ssd.jpl.nasa.gov/
se pueden ver animaciones de la órbita como:
Lic. Esmeralda Mallada
Coordinadora de la Sección de Asteroides

domingo, 10 de abril de 2011

Nuevo metal descubierto en meteoro


Wasonita
Investigadores de la NASA, Estados Unidos, Corea del Sur y Japón han descubierto un nuevo tipo de mineral que fue nombrado Wasonita en honor de investigador John T. Wasson.
El descubrimiento fue hecho en un meteorito encontrado en la Antártida en diciembre de 1969. El meteorito puede tener su origen en un asteroide que orbitaba entre los planetas Marte y Júpiter.
La Asociación Mineralógica Internacional ha aprobado el descubrimiento. Según los investigadores, Wasonita se compone de dos elementos: el azufre y el titanio. Presenta una estructura cristalina única, aún no ha encontrado en la naturaleza.

El cristal, que hallaron estaba rodeado de "otros minerales desconocidos que están siendo investigados", tiene una anchura de 50 por 450 nanómetros, más de cien veces menor al espesor de un cabello humano. Encontrar un mineral tan minúsculo fue posible gracias al microscopio de transmisión de electrones de la NASA, capaz de aislar los granos de la wasonita y determinar su composición química y su estructura atómica, según la agencia.
El equipo de investigación, encabezado por el científico espacial Keiko Nakamura confía en que la nanotecnología permita revelar muchos más "secretos del universo" escondidos en especímenes como el Yamato 691, recuperado en 1969, junto a otros ocho meteoritos, en una expedición de científicos japoneses a las montañas Yamato, en la Antártida.
Después de ese descubrimiento, el primero significativo de meteoritos en la Antártida, Estados Unidos y Japón han encontrado más de 40.000 en la zona, entre ellos extraños aerolitos de Marte y la Luna que continúan siendo estudiados hoy.
Wasonita (pdf)

viernes, 8 de abril de 2011

Dos NEO pasaron más cerca que la Luna

La Tierra tuvo una doble dosis de sobrevuelos de asteroides cercanos el Miércoles 6 de abril de 2011. Dos recién descubiertos pequeños asteroides Apollo pasaron dentro de la distancia de la Luna. 2011 GW9 (10 metros de ancho) estuvo a mitad de la distancia a la Luna, cerca de 192.000 kilómetros a las12:53 am EDT y 2011 GP28 (6 metros de ancho) estuvo a 77 mil kilómetros a las 3:36 pm EDT. Spaceweather.com dijo que el tamaño de estos asteroides es de dos a tres veces más pequeño que el impactador de Tunguska de 1908, y aseguró que no había peligro de colisión con la Tierra.

miércoles, 6 de abril de 2011

Que ocurre con Vesta?

El Dr Salvador Aguirre nos comparte una noticia sobre Vesta proporcionada por la NASA.
http://ciencia.nasa.gov/ciencias-especiales/29mar_vesta/

Es muy interesante el problema de la clasificación de Vesta.
En la definición de Planeta Enano acordada por la IAU en 2006, una de las condiciones que debe cumplir un cuerpo para ser clasificado así es la de haber alcanzado el equilibrio hidrostático. Esa condición se verifica por la forma del cuerpo que debe ser esférica. En cuerpos de roca esa condición se alcanza con un diámetro de aproximadamente 900km (Ceres). En cuerpos de hielo (menos densos) se alcanza con unos 400km (Mimas, satélite de Júpiter).
En el caso de Vesta, que es rocoso, su masa no le alcanzó para lograr la forma esférica, pero sí para calentarse lo suficiente como para fundirse y diferenciarse como los planetas.
La diferenciación se produce al fundirse, los materiales más densos se acercan al núcleo mientras que se van formando capas de materiales cada vez menos densos.