jueves, 30 de mayo de 2013

WISE: Encuentran miembros perdidos de las Familias de Asteroides



Esta concepción artistica muestra cómo las familias de asteroides son creadas. En la historia de nuestro Sistema Solar, las colisiones catastróficas entre asteroides situado en el cinturón entre los planetas Marte y Júpiter han formado familias de objetos en órbitas alrededor del Sol. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech.

Los astrónomos usaron millones de fotos infrarrojas de una porción de todo el cielo en la "cacería de asteroides" por parte del WISE, llamada NEOWISE, para identificar 28 nuevas familias de asteroides. Las fotos también ayudaron a colocar miles de asteroides hasta ahora escondidos y son clasificados en "familias" por primera vez. Las conclusiones son un paso crítico en el entendimiento de los orígenes de las familias de asteroides, y de la importancia de las "colisiones" al haber creado estos clanes rocosos.

"NEOWISE nos ha dado los datos de una forma mucho más detallada, de la evolución de los asteroides en el sistema solar", dice Lindley Johnson del programa de la NASA de Objetos Cercanos a la Tierra (Near-Earth Object Observation Program). "Esto nos ayudará a rastrear estos 'objetos cercanos' a sus fuentes u origen y entender cómo algunos de ellos han emigrado a órbitas peligrosas para la Tierra".

El cinturón principal de asteroides es una fuente importante de objetos cercanos a la Tierra (llamados NEOs), que son asteroides y cometas que provienen de una distancia de unos 45 millones de kilómetros de la Tierra y que orbitan alrededor del Sol. Algunos objetos cercanos a la Tierra tienen órbitas estables en el Cinturón Principal de asteroides, hasta que una colisión o perturbación gravitacional los empuja hacia dentro; a la manera de lo que hacen los flippers sobre una bola en un juego de pinball.

El equipo del NEOWISE analizó aproximadamente a 120.000 asteroides del Cinturón Principal, de los aproximadamente 600.000 hasta aquí conocidos. Encontraron que cerca de 38.000 de estos objetos, aproximadamente un tercio de la población observada, podría asignarse a 76 familias, 28 de los cuales son nuevas. Además, se re-clasificaron algunos asteroides que se cree que pertenecen a una familia particular.

Una "familia de asteroides" se forma cuando una colisión rompe un gran cuerpo principal en fragmentos de diferentes tamaños. Algunos choques dejan enormes cráteres. Por ejemplo, el caso del asteroide Vesta que en su hemisferio sur fue excavado por dos grandes impactos o choques. Otros envistes son catastróficas, destrozando un objeto en muchísimos fragmentos, como fue el caso de la familia del asteroide Eos. Una fundición o desgarro de piezas que se fue moviendo juntos en "paquetes", viajando juntos en un mismo camino alrededor del Sol, pero que con el correr del tiempo los pedazos se ven cada vez más esparcidos.

El conocimiento previo de las "Familias de Asteroides" proviene de las observaciones y estudios de sus órbitas. NEOWISE también se centró en la reflectividad de los asteroides para identificar así a los miembros de una misma familia. Los asteroides de una misma familia tienen por lo general una similar composición mineral y reflejan por tanto similares cantidades de luz. Algunas familias muestran un color más oscuro o más opaco, mientras que otros están constituidos por rocas de color más claro o más brillantes. Es difícil distinguir entre asteroides oscuros y claros en luz "visible". Un gran asteroide árido puede aparecer como pequeño y brillante. Un asteroide oscuro que refleja menos pero tiene una mayor área superficial total, entonces aparece como más brillante.

NEOWISE puede distinguir entre la oscuridad y la luz que reflejan los asteroides gracias a la detección en luz infrarroja que realiza, la que revela el "calor" que emite un objeto. El mayor de los objetos, es el que desprende más calor. Cuando el tamaño de un asteroide puede medirse, entonces sus propiedades "reflectivas" son determinadas; la característica que muestra un conjunto de asteroides que pertenecen a una misma familia es que vuelan alrededor del Sol en una órbita similar, es así que lo podemos clasificar en distintas familias.

"Estamos separando las cebras de las gacelas", dijo Joseph Masiero del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, quien es el autor principal del nuevo estudio que aparece en la revista Astrophysical Journal. "Antes, los miembros de una familia estaban difíciles de distinguir porque estaban de viaje en paquetes muy cercanos entre si. Pero ahora tenemos una mejor idea de que asteroide pertenece a qué familia". El siguiente paso para el equipo consiste en aprender más acerca de la matriz original que dio lugar a la familia.

"Es como si usted tiene fragmentos de la rotura de un jarrón, y desea volver a ponerlos juntos y averiguar lo sucedido", dijo Amy Mainzer, investigador principal del NEOWISE (JPL). "¿Por qué se formó el Cinturón de Asteroides en primer lugar o de haberse convertido en un planeta?
Estamos hilvanando la historia de nuestros asteroides."

Fuente: http://www.jpl.nasa.gov/news/news.php?release=2013-179&cid=release_2013-179

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